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Histoire(s) virile(s)

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" Virilité". Voilà bien un mot qui résonne toujours puissamment dans l’imaginaire collectif. Cela explique sans doute que ce concept ait occupé et continue d’occuper une place importante au cœur des événements qui, continuellement, constituent l’Histoire. Mais que recouvre exactement ce terme aujourd'hui largement galvaudé, souvent réduit au champ de la sexualité ? Quelques éléments de réponses ici, à travers de brèves considérations linguistiques et historiques, mais aussi une lecture d’images par Alain Corbin, co-auteur d’une Histoire de la virilité dont les trois tomes viennent d’être publiés au Seuil .
> Retrouvez les émissions consacrées au thème de la virilité sur l'antenne de France Culture : - La Grande Table du 20 octobre;

Retour aux sources étymologiques

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Non, il ne suffit pas aux hommes d'être bien membrés et d'avoir un taux de testostérone au beau fixe pour pouvoir se targuer d'être virils. Pas si l'on s'en rapporte à l'étymologie du mot, en tout cas.

En effet, d’après leLarousse 2012 , "virilité" se réfère d’abord à l’" Ensemble des caractères physiques de l’homme adulte ce qui constitue le sexe masculin". Et si le substantif qualifie la "Capacité d’engendrer[, la] vigueur sexuelle ", il désigne aussi la "mâle énergie [, le] courage."

Les amoureux du Gaffiot quant à eux, savent que* virilitas* vient du latin*, vir* , qui désigne l’homme par opposition à femina , "la femme". Or, le *vir * est un idéal. De puissance dominatrice, mais également de maturité, d’audace, de vertu… Virtus qui possède la même racine, caractérise non pas la vertu, mais les *"qualités qui font la valeur de l’homme moralement et physiquement". * L’ascendance est alors à la fois sexuelle… et psychologique.

Comment ce concept a-t-il traversé les âges ?

Petite histoire de la virilité

Alain Corbin
Alain Corbin
© Radio France

Historien, spécialiste du 19e siècle français, Alain Corbin , est, avec Georges Vigarello (spécialiste de l'hygiène et de la santé) et Jean-Jacques Courtine (anthropologue), l'un des auteurs d'une Histoire de la virilité qui vient de paraître, en trois volumes, aux éditions du Seuil.

Il revient brièvement sur les grandes phases de l'histoire de la virilité, depuis l'Antiquité où les premiers modèles virils faisaient florès, jusqu'à aujourd'hui où le code traditionnel de la virilité a été brouillé :

photo © RF/ H. Combis-Schlumberger

Alain Corbin décline les grandes phases de la virilité

4 min

La virilité en six images décryptées

Muscles, poils, corps dans le plus simple appareil, et parfois sublimés… Alain Corbin commente six illustrations datant des 19e et 20e siècles et issues de la très riche iconographie de l'Histoire de la virilité .

1. Jeune homme au cours de la visite médicale du conseil de révision , carte postale, XXe siècle © La Collection

Jeune homme au cours de la visite médicale du conseil de révision, carte postale, XXe siècle
Jeune homme au cours de la visite médicale du conseil de révision, carte postale, XXe siècle

Alain Corbin commente l'image "Jeune homme au cours de la visite médicale"

58 sec

**2. Forts des Halles , vers 1905, Paris ** © Jean Vigne/Kharbine Tapabor

Forts des Halles, vers 1905, Paris
Forts des Halles, vers 1905, Paris

Alain Corbin commente la photographie "Forts des Halles"

1 min

**3. "Le jour de la lessive. La nouvelle génération de femmes d’intérieur" , début du XXe siècle ** © Heritage Images/Leemage

« Le jour de la lessive. La nouvelle génération de femmes d’intérieur », début du XXe siècle
« Le jour de la lessive. La nouvelle génération de femmes d’intérieur », début du XXe siècle

Alain Corbin commente la photographie "Le jour de la lessive"

1 min

4. Padouby contre Bech-Olsen , La Vie au grand air , "Le championnat du monde de lutte", 1905 ** © Coll. Kharbine Tapabor

Padouby contre Bech-Olsen, La Vie au grand air, « Le championnat du monde de lutte », 1905
Padouby contre Bech-Olsen, La Vie au grand air, « Le championnat du monde de lutte », 1905

Alain Corbin commente l'image "Padouby contre Bech-Olsen"

59 sec

** 5. Couverture du magazine* American Manhood* , 1953** © Coll. part

Couverture du magazine American Manhood
Couverture du magazine American Manhood

Alain Corbin commente la couverture du magazine "American Manhood"

1 min

6. Mr. et Miss Muscle Beach Body-Building and Figure : groupe des poids moyens , Los Angeles, 4 juillet 2006 © AP Photo/Ric Francis/SIPA

Mr. et Miss Muscle Beach Body-Building and Figure : groupe des poids moyens, Los Angeles, 4 juillet 2006
Mr. et Miss Muscle Beach Body-Building and Figure : groupe des poids moyens, Los Angeles, 4 juillet 2006
© Sipa

Alain Corbin commente la photo "Mr. et Miss Muscle Beach Body-Building and Figure"

1 min

Voici pour ces petits échantillons d'une très foisonnante Histoire de la virilité qui, à l'heure de la dictature du paraître, apporte aussi son grain à moudre dans la réflexion sur la construction des êtres, au-delà de la construction des corps.