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Le blob : une cellule géante sans cerveau qui apprend

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Le blob
Le blob
© Getty - Wikimedia Commons

Une seule cellule de 10m2 qui fait tout : yeux, oreilles, bouche, estomac, 221 sexes... Ni plante, ni animal, ni champignon, voici le blob. Derrière ses allures d'ovni, cette espèce immortelle non-identifiée promet des avancées scientifiques majeures.

«Un jour aux États-Unis une dame trouve dans son jardin une énorme masse jaune de la texture d'une éponge. Les policiers sont appelés et, paniqués, lui tirent dessus, sans aucun effet, les pompiers le brûlent, mais le lendemain, la chose a doublé de taille. C'est un blob.  Évidemment, cela a donné lieu à un film d'épouvante : Beware of the Blob avec Steve Mac Queen.

Au-delà de l'anecdote, le blob semble immortel. Coupé en morceaux, il cicatrise en deux minutes. Ses seuls ennemis sont la lumière et la sécheresse. Mais il peut "hiberner", en attendant des jours meilleurs.

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Le blob – ou physarum polycephalum – n'a pas de neurones, mais est capable d'apprendre et de résoudre des problèmes complexes comme les labyrinthes. Il est même doté d'une personnalité. En effet, les souches se comportent différemment selon leur pays d'origine : l'Américain est plutôt agressif, l'Australien plus pacifique, le Japonais a une tendance à la procrastination... Le blob est dépourvu de membres, mais il bouge, certes lentement. En conditions de laboratoire, il se nourrit de flocons d'avoine et de flans. Bien que dépourvu de cerveau et d'estomac, il parvient à maintenir un apport optimal de nutriments essentiels à sa survie et à sa croissance.»

Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le blob

Quels sont les mystères du blob pour les scientifiques ? Le blob est-il animal ou végétal ? S'agit-il d'un champignon qui se déplace ? Où trouver un blob dans la nature ? Quelle est la taille maximum que peut faire un blob ? Peut-on trouver un blob dans la forêt ? Est-il comestible ? Le blob est-il dangereux ? Comment tuer un blob...? Les questions insolites sur le blob pullulent sur le Web.

C'est un hasard qui a mis le blob sur le chemin d'Audrey Dussutour, spécialiste des fourmis. Depuis la jeune chercheuse s'y consacre. Le blob révèle d'étonnantes capacités et les scientifiques vont de découvertes en découvertes. Chacune d'elle ouvre une fenêtre sur notre propre espèce : mystère de nos origines, solutions pour améliorer notre longévité, pistes pour le traitement du cancer, nouvelle façon d'appréhender l'apprentissage. 

Pour tout savoir sur cette étrange créature, regardez cette conférence sur le blob enregistrée en 2017. Audrey Dussutour est biologiste, chargée de recherche au CNRS à Toulouse, au Centre de recherche sur la cognition animale (CRCA – CNRS ; Université Toulouse III – Paul Sabatier) et auteure de Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le blob sans avoir jamais osé le demander.

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