Mike Birch a continué à naviguer jusqu'à 76 ans
Mike Birch a continué à naviguer jusqu'à 76 ans

Mike Birch, héros inattendu de la première "Route du Rhum"

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Mike Birch, héros inattendu de la première "Route du Rhum"

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Charles Caudrelier est le vainqueur de la Route du Rhum édition 2022. La première édition de la célèbre course transatlantique en 1978 avait vu le Canadien Mike Birch l'emporter au dernier moment, avec seulement 98 secondes d'avance.

Le 28 novembre 1978, la première Route du Rhum s'achève sur une victoire inattendue et un duel qui a tenu en haleine les commentateurs jusqu'à la dernière minute. Après une traversée de l'Atlantique de plus de 23 jours, l'écart entre le premier bateau et le second n'est que de quelques secondes.

Le vainqueur est Mike Birch, âgé de 47 ans mais relativement peu expérimenté par rapport aux autres marins en lice. Le Canadien participe à la course avec un trimaran minuscule, allégé au maximum, face aux monocoques imposants de ses concurrents.

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C'est le Français Michel Malinovsky qui aurait dû arriver premier mais au dernier moment, une panne de son pilotage automatique le ralentit. L'issue de cette course de plusieurs milliers de kilomètres s'est jouée dans ses dernières centaines de mètres, avec le dépassement de Mike Birch in extremis.

L'outsider canadien inspirera des générations de skippers avec son exploit. Lui-même a continué à naviguer jusqu'à 76 ans. Il s'est éteint en octobre 2022, à l'âge de 90 ans.