Equations mathématiques ©Getty - Flash pop
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Résumé

De la fiction au réel, une aventure intellectuelle qui illustre un côté admirable de l'activité scientifique.

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Nicolas Bourbaki est un personnage historique qui n'a jamais existé bien qu'il ait joué un rôle essentiel dans l'histoire des sciences. Ce nom a été inventé par de jeunes étudiants, la plupart issus de l'Ecole normale supérieure, qui se regroupèrent en 1935 pour refonder les mathématiques. L'Association des collaborateurs de Nicolas Bourbaki, créée en 1952, est toujours active aujourd'hui.

Un projet qui prit de l'ampleur, eut une réputation internationale

En juillet 1935, neuf jeunes mathématiciens - ils avaient tous autour de 30 ans - se réunirent à Besse-en-Chandesse, près de Clermont-Ferrand, pour s'engager dans un projet intellectuel d'une ambition qui pouvait sembler très prétentieux, puisque leur but était de rassembler tout le savoir mathématique, en lui donnant une colonne vertébrale solide. Le projet était ambitieux, mais il était animé par des savants qui eux, tenaient à rester modestes. En s'abritant derrière le nom d'un personnage imaginaire, en imposant comme règle que nul membre du groupe ne pourrait y rester après l’âge de 50 ans, ils échappèrent aux querelles d'ego.

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Le projet initial prit de l'ampleur à partir de 1939 avec la publication du premier volume des Éléments de mathématique, consacré à la théorie des ensembles. Le terme mathématique étant utilisé au singulier pour insister sur la profonde unité de la discipline. La manière dont furent fabriqués ces ouvrages illustre une autre dimension du fonctionnement collectif du groupe. Les membres de l'équipe se réunissaient régulièrement en congrès pour discuter, un à un, et souvent âprement, les chapitres écrit par l'un des leurs. Un deuxième membre étant ensuite chargé de rédiger une nouvelle version du texte, et ainsi de suite jusqu’à ce que tout le monde soit d’accord.

Dans le prolongement de ces rencontres en congrès, le séminaire Bourbaki a fortement contribué à sa réputation internationale (...)

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Références

L'équipe

Gérard Noiriel
Production
Laurence Millet
Réalisation
Corinne Amar
Collaboration