Sur la trompe : épisode 1/2 du podcast La Piste aux éléphants

Affiche de Jumbo
Affiche de Jumbo - Domaine Public
Affiche de Jumbo - Domaine Public
Affiche de Jumbo - Domaine Public
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C’est l’histoire d’un éléphant. Il ne traverse pas la brousse, il ne se baigne pas dans les grands lacs du Botswana. C’est l’histoire d’un éléphant de cirque.

Avec
  • Pascal Jacob Historien du cirque et directeur artistique du cirque Phénix
  • Firmin Gruss Acrobate équestre
  • Georges Chapouthier philosophe, neurobiologiste, directeur de recherche émérite au CNRS,
  • Daniel Suskow Dresseur de fauves et d'éléphants

C'est un éléphant qui se produit sous les feux des projecteurs, parcourant les routes d’Europe et du monde à bateau, en train ou en camion, aux côtés de ceux qui l’ont dressé et qui vivront parfois plus de 30 ans avec lui. Un éléphant devenu progressivement un symbole de la cause animaliste. Un éléphant pour lequel les hommes se disputent. 

1ère partie : Sur la trompe

Le 24 mars 1882, l’Assyrian Monarch débarque dans le port de New York. Une foule composée de milliers de New-Yorkais trépigne d’impatience : bientôt, il apparaîtra, lui, Jumbo, l’immense vedette anglaise, celui qui a déjà porté plus d’un million d’enfants londoniens sur son dos, dont Winston Churchill et Theodore Roosevelt. Bientôt, ils la verront pour la première fois, cette bête étrange qui excite leur imagination : l’éléphant Jumbo. Bientôt, il sera « à eux ». Une parade l’attend pour le conduire au cirque Barnum, qui l’emportera en tournée à travers l’Amérique entière. Nous sommes en plein âge d’or des éléphants au cirque. 

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Elephant sur la trompe
Elephant sur la trompe
- Cushman, Charles Weever, 1896-1972

Comment ont-ils pu arriver par centaines, ces éléphants du fin fond de l’Inde, des plaines de l’Afrique, sur les routes d’Europe et d’Amérique au XIXème siècle ? A quoi répondait ce désir de voir un éléphant danser sous un chapiteau ? A l’heure où de plus en plus de pays interdisent les spectacles avec animaux sauvages, je me questionne : à quoi peut donc ressembler la vie d’un éléphant de cirque ?

Numéro du cirque Pinder lors de son spectacle fin décembre 2011. Creative Commons Attribution
Numéro du cirque Pinder lors de son spectacle fin décembre 2011. Creative Commons Attribution
- Thesupermat

Faits divers, souvenirs d’une vie de dresseur, rapports scientifiques et récits d’historiens… La vie d’un éléphant de cirque ne peut me parvenir que par la voix des humains qui l’ont côtoyé, dressé, adoré, soigné, qu’ils soient circassiens, soigneurs, ou activistes. Il me parvient par le prisme de récits teintés d’opinions tranchées et de projections. Comme par un tour de passe-passe, certaines informations sont tues, romancées, démenties, ou exagérées. Les indices affluent, contradictoires, et brossent le portrait d’un animal sensible, excessivement intelligent, aussi aimé que craint, aussi dominé que respecté.

Avec Pascal Jacob, historien du cirque et directeur artistique du cirque Phénix, Daniel Suskow, dresseur, Firmin Gruss, acrobate équestre et propriétaire de l’éléphante Syndha, Georges Chapouthier, neurobiologiste et docteur en philosophie, membre de la Fondation Droit Animal Éthique et Sciences.

Un documentaire de Hélène Bigot, réalisé par Véronique Lamendour. Prises de son : Arthur Gerbault, Olivier Dupré, Lucien Lefebvre, Eric Boisset ; Mixage : Alain Joubert. Archives INA, Haude Vassent. Recherche et documentation Internet, Annelise Signoret. Collaboration, Lily Cornaert.

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Bibliographie

-          Le Cirque, du théâtre équestre aux arts de la piste, Pascal Jacob, Larousse, 2002 sur le site du Centre Européen du Funanbulisme

-           Le rapport de l’université d’Oxford sur les éléphants de zoo en Europe 

-           Entertaining Éléphants. Animal Agency and the Business of the American Circus. Susan Nance, Johns Hopkins University Press, 2013

Archive INA : France Inter du 01/06/2001 : Itw de Jack THINEY, taxidermiste : Siam était un éléphant de travail, dans les années 60 en Inde. Puis il est devenu un éléphant de cirque.

8 min

Liens :

Site de la Fondation Droit Animal éthique et sciences   

Déclaration de Samuel Dewitt Haddock 

A réécouter LSD : la Série Documentaire de Michel Alberganti et Manoushak Fashahi, diffusée du 28 au 31 mai 2018

Pour aller plus loin :

Siribeddi : mémoires d’un éléphant, de J. Lermont. Un ouvrage que l’on peut lire en ligne sur le site de la BnF, Gallica.

La vraie histoire de Jumbo est à lire sur ce blog d’une voyageuse passionnée par l’Afrique : Les yeux  de la girafe.

Les millions de Barnum : amuseur des peuples. Une autobiographie adaptée de l'américain par Jehan Soudan publiée en 1899 et en ligne sur Gallica.

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